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La crisis actual de Venezuela deja a los niños atrapados en una batalla a vida o muerte

Con Venezuela en medio de una grave crisis económica, los niños y niñas han quedado atrapados en el centro a medida que el número de víctimas humanitarias empeora, sin que se vislumbre un final.

La crisis actual de Venezuela deja a los niños atrapados en una batalla a vida o muerte
Con Venezuela en medio de una grave crisis económica, los niños y niñas han quedado atrapados en el centro a medida que el número de víctimas humanitarias empeora, sin que se vislumbre un final.

La desesperación se transformó brevemente en esperanza cuando se enteró en diciembre pasado que Zabdiel iba a recibir un transplante de médula ósea que podría salvar su vida en Italia, un complejo procedimiento médico que no pudo recibir en Venezuela.

“Estábamos súper felices”, dijo Camacho. Lo único que le quedaba a la familia era comprar los pasajes de avión y conseguir las visas, dijo.

Pero ella y Zabdiel nunca salieron de Venezuela porque el programa que le hubiera permitido viajar se vio envuelto en el caos económico del país y quedó en suspenso. Permanecen en Caracas, viajando de ida y vuelta entre un apartamento prestado por un familiar y el Hospital Infantil J.M. de los Ríos, donde Zabdiel ha pasado gran parte de su vida y ha hecho la mayoría de sus amigos.

“Es tanta angustia, desesperación, impotencia”, dijo Camacho, de 40 años, mientras esperaba que su esposo trajera a su hijo a casa desde el hospital, donde le estaban haciendo una punción lumbar.

“No tenemos más opciones”, dijo.

Con Venezuela en medio de una severa crisis económica que se extiende por varios años, niños como Zabdiel han quedado atrapados en el centro a medida que el número de víctimas humanitarias empeora, sin que se vislumbre un final inmediato.

Los trabajadores de ayuda humanitaria y los médicos dijeron a NBC News que la lucha del niño por la atención médica era emblemática de una crisis más amplia que estaba causando un peaje generacional, ya que los niños siguen languideciendo en puntos clave de su desarrollo mental y físico.

Janeth Márquez, directora de la organización católica de ayuda Cáritas en Venezuela, dijo que los tres problemas más grandes que enfrentan los niños venezolanos son la incapacidad de obtener atención médica o suministros, la desnutrición y el efecto de las familias que se separan cuando los padres dejan el país para encontrar trabajo y poder enviar dinero a sus hogares.

Alrededor de un tercio de los niños y niñas del país necesitan ayuda para acceder a “servicios básicos de nutrición, salud y educación”, dijo UNICEF en junio. El organismo de las Naciones Unidas dijo también que la mortalidad de los niños menores de cinco años había aumentado en más de la mitad entre 2014 y 2017.

Zabdiel se encuentra entre las docenas de niños del hospital que necesitan transplantes de médula ósea. Cientos de niños y jóvenes recibieron los trasplantes y el tratamiento posterior en Italia, en virtud de un acuerdo de 2010 financiado por la empresa petrolera estatal de Venezuela.

Pero ese programa ha sido suspendido.

Cuatro niños cuyas familias también esperaban trasplantes murieron en el hospital en mayo. Otro niño de la lista ha muerto desde entonces, según los defensores.

El gobierno de Venezuela afirma que las sanciones de Estados Unidos han congelado fondos que podrían haber pagado los costosos tratamientos médicos, mientras que los críticos del presidente Nicolás Maduro dicen que es otro ejemplo de que el sistema médico venezolano está en crisis debido a la mala administración y la corrupción.

Camacho dijo que los niños han quedado atrapados en el medio, con sus vidas en juego.

“Ellos son los más afectados por esta situación”, dijo. “Mi hijo no sabe nada de esto, pero está en una lucha y una guerra”.

“Nos derrumbaríamos”

Un miércoles de junio, una fila de personas, en su mayoría mujeres con bebés y niños pequeños en brazos, se extendía por la puerta de la clínica médica de emergencia que Cáritas dirige para las familias necesitadas. Algunos estaban allí para ver a un pediatra en el lugar, otros porque estaban enfermos y necesitaban tratamiento o medicamentos que de otra manera no podían pagar.

Márquez dijo que ha habido un fuerte aumento de personas que necesitan sus servicios desde 2014, cuando sólo unas 10 personas acudían a sus oficinas principales. Ahora, cientos de personas acuden cada día, incluyendo una afluencia de personas de clase media que buscan medicamentos que ya no pueden pagar o que no están disponibles de otra manera.

Auribel Plazuela, de 31 años, llegó a la clínica esa mañana para una cita de seguimiento de su hija de 9 meses y para recibir un tratamiento contra el asma para ella misma.

Plazuela dijo que unos dos meses antes, su bebé parecía débil y estaba “tosiendo y tosiendo”, por lo que la llevó a la clínica, donde le dieron medicamentos junto con un plan de tratamiento.

“Completé el tratamiento y, gracias a Dios, la bebé no ha sufrido más”, dijo, mientras otros niños lloraban mientras la veía un pediatra.

Al mismo tiempo, a una niña pequeña con un top y pantalones cortos rosados y blancos se le aplicó una inyección para tratar las náuseas y los vómitos.

“Es realmente muy difícil. La gente viene aquí todos los días y realmente necesita esto”, dijo Plazuela. “En otros hospitales es muy difícil porque hay que pagar, y con la situación actual no se puede”.

Plazuela dijo que tiene asma y que ha estado teniendo problemas para respirar durante los últimos tres días, por lo que vino a Cáritas y esperó para recibir un tratamiento de nebulización.

Dijo que trajo a su hija para que le hicieran un chequeo y el doctor la encontró en buen estado de salud.

Plazuela dijo que conocía a otros padres de niños con necesidades especiales, como la epilepsia, que acudían a la clínica porque necesitaban medicamentos “muy caros”.

Sin los servicios que ofrece la clínica, “nos derrumbaríamos”, dijo.

“Todos los venezolanos estamos pasando por lo mismo”, dijo. “Uno compra una cosa o la otra. Yo compro comida, o compro medicamentos, y al final, necesito ambas cosas”.

Esta crisis se está llevando a los niños

Los datos del gobierno de 2016 muestran que la mortalidad materna se disparó en un 65 por ciento en un año. La mortalidad infantil aumentó en un 30 por ciento – a más de 11.000 bebés menores de un año que murieron en ese solo año.

Márquez dijo que su organización trabaja con comunidades que han enfrentado un “embate de la crisis” en Venezuela y ha visto el impacto que tiene en las familias.

“Lamentablemente, estamos viendo cómo esta crisis se está llevando a los niños”, dijo.

“Si la crisis continúa, estamos viendo un horizonte oscuro para las personas que no tienen dinero, para los más vulnerables”, dijo.

Los críticos de Maduro dicen que su gobierno tiene la culpa de los problemas del país y del creciente colapso de la economía bajo su presidencia por la mala gestión y la corrupción, mientras que Maduro ha afirmado desde hace tiempo que las duras sanciones de Estados Unidos están haciendo estragos en la economía.

Carlos, 30, se sienta en una pila de basura donde busca comida en Caracas
Carlos, 30, se sienta en una pila de basura donde busca comida en Caracas

En 2018, la tasa de inflación de Venezuela se elevó a 130.060 por ciento, según los datos del gobierno. En el tercer trimestre de 2018, el PIB del país se redujo en un 22,5 por ciento con respecto al año anterior.

Maduro, quien asumió el poder en 2013 como heredero del presidente Hugo Chávez, sigue en el cargo a pesar de que el líder de la oposición, Juan Guaidó, convocó a manifestaciones masivas y a un levantamiento militar a finales de abril. Pero las deserciones masivas nunca se materializaron, y gran parte de los militares han permanecido leales a Maduro. Guaidó se declaró presidente interino de Venezuela a fines de enero, luego de la disputada reelección de Maduro el año pasado. Más de 50 países, incluyendo los Estados Unidos, reconocen a Guaidó como el líder interino del país.

Esto es lo que más duele a los niños

El Dr. Julio Castro, que trabaja en la Universidad Central de Venezuela, dijo que un factor importante que contribuye a los problemas de salud en Venezuela es la falta de acceso constante a agua potable limpia y segura, lo que ha dado lugar a brotes de enfermedades, incluida la hepatitis A. El agua del grifo no se considera segura para beber, y la mayoría de las personas que pueden permitírselo hierven el agua o compran botellas envasadas. Incluso en Caracas, la capital, algunas personas no tienen agua corriente todos los días, dijo, mientras que otras almacenan el agua en tanques que pueden convertirse en caldo de cultivo para enfermedades transmitidas por mosquitos, o beben de ríos o lagos contaminados.

Plazuela dijo que aunque tiene un tanque de agua, a veces el agua sale amarilla o sucia, por lo que “siempre” hierve el agua para ella y sus cuatro hijos.

Márquez dijo que el último estudio de Cáritas encontró que 35 por ciento de los niños y niñas sufrían de desnutrición crónica, viviendo con deficiencias nutricionales por lo menos durante cinco años. En 2017, esa cifra era de 27 por ciento, según Cáritas.

En una declaración a la jefa de derechos humanos de las Naciones Unidas, Michelle Bachelet, Cáritas destacó varios temas críticos, incluyendo el retraso en el crecimiento debido a la desnutrición crónica.

La organización benéfica dijo que había evaluado a más de 30.000 niños en los últimos tres años y encontró que seis de cada 10 familias entrevistadas mendigan y buscan comida en los basureros. Cuatro de cada 10 han tenido que vender sus pertenencias para poder comprar comida y otros cuatro de cada 10 han tenido que separarse como familia para seguir sobreviviendo, dijo Cáritas.

La ONU dijo en junio que más de 4 millones de migrantes y refugiados han salido de Venezuela en los últimos años. El ritmo de la migración se ha “disparado” desde finales de 2015, dijo la ONU, y el número ha aumentado en un millón en siete meses, desde noviembre pasado hasta junio.

“A nivel mundial, los venezolanos son uno de los grupos de población más grandes desplazados de su país”, dijo la Organización Internacional para las Migraciones y la Agencia de la ONU para los Refugiados en un comunicado.

Márquez dijo que la “gran preocupación de Cáritas es que la emigración sigue aumentando este año, lo que destruye totalmente la familia, destruyendo hogares”.

“Decimos que tenemos madres que no tienen hijos e hijos que no tienen madres”, dijo.

Cáritas dirige un comedor de beneficencia semanal, que atrajo a un centenar de personas en un día reciente. Un sacerdote dirigió al grupo en la oración y los voluntarios repartieron pan y tazones de sopa que contenían carne, papas, maíz, zanahorias, cebollas y lentejas. Los trabajadores dijeron que era la única vez que muchas de las familias comían proteínas durante la semana.

Ana Rojo had some soup while holding her 1-year-old son at a table surrounded by other family members. As a mother of 12 children, Rojo said the soup kitchen was essential for her family.

Many Venezuelans, including Rojo’s family, rely on a government subsidized food aid program, but the aid only lasts her family a few days, she said.

Rojo said sometimes she would “just start to cry” because she would have to send her kids to bed hungry.

“You send them to bed with just a glass of water, and that’s not fair to them,” she said.

Rojo said her 5-year-old son sometimes “faints and turns purple, he starts to vomit” because he hasn’t eaten.

“This hurts the children the most,” she said. “Because you’re an adult and you endure, but they don’t.”

‘The situation is getting worse every day’

Dr. Castro said the country’s continuing hyperinflation has worsened health issues for families.

“It’s impossible for them to afford medicine for any diseases,” he said.

Hospitals throughout the country also do not have the medicine they need or water on an everyday basis. Some have problems with electricity, he said.

“My concern is that the situation is getting worse every day,” Castro said.

Rosa Colina, whose daughter Cristina, 18, is also in need of a bone marrow transplant, described being in hospitals lacking medicine. Sometimes when medication was available, she had to pay for it out of pocket — expenses she cannot afford. Cristina suffers from a blood disorder called thalassemia major, and developed hepatitis C after a blood transfusion in 2016.

Colina said she has had to go out in the street and beg for money in the hope of being able to afford medication.

Las hospitalizaciones y las crecientes complicaciones de salud se han apoderado de la vida cotidiana de Cristina. Hace un año, ella requirió una silla de ruedas, después del desarrollo de un coágulo de sangre, y aunque desde entonces ha recuperado algo de movilidad, sus padres necesitan ayudarla físicamente a moverse.

“Antes de 2016, Cristina era modelo, pero ya no lo es más, solía tocar el violín. … También dejó eso”, dijo su madre entre lágrimas.

Colina dijo que espera que un trasplante le dé a Cristina la oportunidad de “una vida normal” y de lograr las metas que ha mantenido durante gran parte de su joven vida.

Unos 500 transplantes de médula ósea para adultos y niños se han realizado en el país en un hospital de Caracas y en otro de la ciudad de Valencia desde el año 2000, dijo el Dr. Francisco Ramírez, director del programa de transplantes de médula ósea del Hospital de Clínicas de Caracas. Pero en los últimos dos años, el número de trasplantes ha disminuido de unos 25 al año a nueve el año pasado y tres en lo que va de año, dijo.

“Esto se debe principalmente a la dificultad de conseguir medicamentos, de conseguir lo que corresponde a los costos”, dijo.

Más allá de los recursos limitados, los niños como Zabdiel, que no tienen un donante compatible en Venezuela, han tenido que buscar internacionalmente posibles coincidencias y tratamientos de trasplante, ya que Venezuela no tiene actualmente la metodología o la capacidad de tomar coincidencias de médula ósea de fuentes internacionales y traerlas a Venezuela para tratar a los niños, dijo.

El país y las organizaciones de ayuda están buscando otras formas de realizar trasplantes a niños como Zabdiel, pero los recursos limitados son de nuevo un problema importante, dijo.

El gobierno de Maduro ha dicho que las “medidas coercitivas” del gobierno de Estados Unidos en forma de sanciones han impedido que la empresa petrolera estatal PDVSA transfiera dinero para los tratamientos de trasplante. “Venezuela envió los fondos a través de PDVSA, y fueron retenidos en el Novo Banco, Portugal, gracias a las sanciones y al bloqueo criminal”, dijo el ministro de Relaciones Exteriores venezolano Jorge Arreaza en un comunicado en abril.

“Mientras el gobierno de Estados Unidos mantiene el bloqueo de PDVSA-Citgo, en Venezuela crecen las listas de ciudadanos que esperan beneficiarse del programa social de salud”, agregó, refiriéndose a la filial estadounidense de PDVSA.

Enrica Giavatto, directora de la Asociación para el Trasplante de Médula Ósea, dijo que desde 2006, la organización ha traído a 487 venezolanos, la mayoría de ellos mujeres y jóvenes, a Italia. En un principio, PDVSA cubría el costo de los trasplantes, dijo. En junio de 2018, el grupo recibió fondos relacionados con los dos últimos meses de 2018, pero desde entonces no ha recibido ningún pago adicional, dijo Giavatto.

Dijo que la asociación no ha recibido pagos por los costos relacionados con los trasplantes y el tratamiento posterior a la atención para todo el año 2018 y 2019. El grupo ha continuado proporcionando atención a los 19 niños y adultos que están en Italia recibiendo tratamiento como parte del programa, dijo.

Giavatto dijo que debido a que los hospitales de Italia son públicos y a las altas deudas que se deben por la falta de pago, la asociación no puede aceptar más pacientes, entre ellos Zabdiel.

Añadió que el gobierno venezolano intentó hacer una transferencia bancaria de más de 4 millones de euros a la asociación, pero que fue detenida por el banco portugués Novo Banco. Dijo que Venezuela pidió al grupo que abriera una cuenta bancaria en Rusia para evitar las sanciones. Dijo que el grupo lo hizo, pero no ha escuchado una respuesta.

El Novo Banco no respondió inmediatamente a una solicitud de comentarios.

Katherine Martínez, directora de Prepara Familia, una organización humanitaria no gubernamental, ha estado abogando por las familias y dijo que el gobierno venezolano tiene el deber de encontrar otras fuentes de financiación para los trasplantes.

“Estamos hablando de las vidas de los niños que están muy en riesgo”, dijo. “Estas son familias que están haciendo todo lo que pueden”.

De vuelta al apartamento en Caracas donde vive Camacho, la puerta se abrió y Zabdiel llegó a su casa, acompañado por su padre, Leonardo Amaya. El niño estaba vestido con una camisa blanca de botones y un pantalón de pana gris, con una venda blanca alrededor de su muñeca derecha.

Jugaba con coches de juguete de colores brillantes que había separado en grupos de Autobots y Decepticons, que se batían en duelo con las facciones de la serie “Transformers”.

Tras una recaída en 2018, Zabdiel está recibiendo un tratamiento de mantenimiento para la leucemia linfoblástica aguda que incluye medicación diaria, quimioterapia y punciones lumbares, dijo su madre.

Camacho describió a Zabdiel como un niño cariñoso y feliz a lo largo de sus luchas. Las fotos de la familia mostraban al niño vestido como Superman. En una de ellas, lleva una camiseta y una capa de Superman, una máscara que cubre su boca con su mano derecha vendada. En otra, lleva una sudadera con capucha de Superman, con la boca cubierta de nuevo por una máscara, dando un pulgar a la cámara.

Mientras su espera continúa, Camacho dijo que vive con el temor de que “mi hijo morirá esperando un transplante”.

“Me temo que tendremos que renunciar a nuestros sueños por nuestro hijo”, dijo.